Walmart lanza la red de transportes y pagos basada en la Blockchain más grande del mundo

La cadena de bloques de Walmart Canada se encuentra en el punto de mira de la industria de la cadena de suministro, ya que resuelve problemas tales como la resolución de disputas sobre facturas y la distribución de datos en tiempo real.

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La división canadiense de Walmart ha lanzado una cadena de suministro basada en la cadena de bloques que incluye el rastreo de carga y el procesamiento de pagos para 70 compañías de transporte cuyas mercancías son transportadas a más de 400 tiendas minoristas.

El sistema ya está en funcionamiento y todos los transportistas de carga de Walmart Canadá están programados para estar en la red para el 1 de febrero de 2020, dijo la compañía en una declaración. Walmart afirma que la red de cadenas de bloques es la más grande de su tipo en el mundo, una afirmación que no ha sido cuestionada por los analistas de la industria.

Por ejemplo, TradeLens es una cadena de suministro basada en bloques lanzada por Maersk e IBM con más de 100 participantes. Entre esos participantes figuran cuatro de los mayores transportistas marítimos del mundo, tres transportistas terrestres y 61 puertos de todo el mundo. Pero para todos sus participantes, supuestamente sólo se tienen 14 nodos distribuidos en Blockchain.

Mientras tanto, Cisco cuenta con un sistema de seguimiento y rastreo para cientos de sus proveedores en todo el mundo, según se informa, con 12 nodos.

La nueva cadena privada de bloques de Walmart, en cambio, tiene 27 nodos distribuidos, algunos de ellos in situ, otros en la nube, proporcionados por un proveedor de cadenas de bloques.

«Probablemente es la más grande», dijo Avivah Litan, vicepresidente de investigación de Gartner.

La red de libros mayores distribuidos, llamada DL Asset Track, fue creada por Walmart y su socio tecnológico, DLT Labs, con sede en Toronto. El sistema automatiza el seguimiento de los envíos de carga y la creación de facturas; utiliza sensores de IoT y seguimiento GPS en camiones de semirremolque, así como un portal web y una aplicación móvil donde los operadores y proveedores pueden introducir la información manualmente.

Aunque la cadena de bloques de Walmart puede ser líder en la industria, no está exenta de vulnerabilidades. A diferencia de una red pública basada en cadenas de bloques como las que utiliza Bitcoin o Ethereum, que pueden tener miles de nodos, una cadena de bloques privada o con permiso como la de Walmart sólo contiene docenas de nodos. La regla de oro para las cadenas de bloques es que, cuantos más nodos distribuidos tenga, más seguro es el sistema, ya que cada nodo obtiene una copia inmutable de los datos, por lo que manipular la data del sistema es casi imposible.

«Significa que su red puede tolerar la corrupción», dijo Litan. «Cuantos más nodos, mayor es el seguridad» de que los datos que se comparten son exactos y no han sido alterados.

Aunque la cadena de suministro de la cadena de bloques de Walmart y DLT Labs puede no tener la misma resistencia a los ataques y tolerancia a fallos que una red criptográfica de Bitcoin, lo que sí tiene con respecto a las bases de datos empresariales tradicionales es que se trata de una pista de auditoría compartida e inmutable. Blockchain nativamente es una tecnología de una sola escritura con múltiples adiciones; una vez que se hace una entrada, no puede ser cambiada.

Lo que también distingue a la cadena de bloques de Walmart de otras cadenas de bloques comerciales es el profundo nivel de integración con los sistemas de datos corporativos existentes, según Martha Bennett, vicepresidenta de investigación de Forrester.

«Y estamos hablando de una integración técnica adecuada, no sólo de la transmisión de mensajes[electrónicos]», dijo Bennett. «Este proyecto también adopta un enfoque innovador para la generación y el pago de facturas, ya que los pagos de Walmart se activan y ejecutan automáticamente como parte del proceso de contratos inteligentes. No lo he visto en ningún otro lugar en un sistema de producción».

El DL Asset Track se basa en una iteración de Hyperledger Fabric – una plataforma de cadena de bloques de código abierto, de nivel empresarial y con permisos, desarrollada por la Fundación Linux. A través de un conjunto de APIs, el libro mayor de la cadena de bloques puede conectarse a los sistemas de datos de Walmart y carrier legacy, tales como SAP ERP y sistemas de contabilidad, así como a los sistemas de gestión de transporte, según Louden Owen, CEO de DLT Labs.

Las fuentes de datos externas como los sistemas ERP o los sistemas de gestión de transporte que alimentan la información en una cadena de bloques se conocen como «oráculos» en la industria.

Debido a que Hyperledger Fabric es de código abierto, puede adaptarse fácilmente a través de APIs para comunicarse con cualquier fuente de datos electrónicos. «Somos agnósticos en cuanto a la cadena de bloqueo, agnósticos en cuanto a la infraestructura, agnósticos en cuanto a la nube. Piense en ello como una oferta completa de oráculo para la cadena de bloques de la empresa», dijo Owen.

La cadena de bloques garantiza la precisión porque la información variable, como el tiempo de transporte introducido por los camioneros, se compara con los datos de seguimiento IoT y GPS que se cargan automáticamente en el libro mayor de la cadena de bloques en tiempo real.

Tradicionalmente, las facturas de la cadena de suministro se han generado principalmente a través de sistemas EDI (intercambio electrónico de datos) de terceros. A menudo dependen de la introducción manual de datos. La red de cadenas de bloques de Walmart eliminará la necesidad de crear facturas de terceros y reducirá tanto el tiempo de procesamiento como -quizás lo más importante- las disputas y la conciliación de facturas.

Entre el 50% y el 75% de todas las facturas experimentan alguna forma de disputa que requiere resolución, y esas disputas pueden tomar semanas o incluso hasta dos meses para resolverse, según Louden Owen, CEO de DLT Labs.

«Es un problema gigantesco para todos simplemente verificar estas transacciones altamente complejas y variables», dijo Owen.

Walmart Canadá opera 8.75 millones de pies cuadrados de centro de distribución y mueve más de 853 millones de cajas de mercancía al año. Las mercancías son transportadas por una flota de terceros y por una suya propia de Walmart Canada compuesta por 180 camiones, 2.000 remolques y más de 350 conductores. Cada remolque de terceros rastrea aproximadamente 200 puntos de datos por envío. La automatización de la recopilación y gestión de datos mediante el uso de la cadena de bloques puede resultar en un importante ahorro de costos, dijo la empresa.

Los sistemas de transporte y envío invariablemente tienen costos fijos y variables. Por ejemplo, el reembolso del kilometraje puede ser un precio fijo, pero varía según el contrato. Los tiempos de entrega pueden variar entre el tiempo que se pasa en la carretera y el tiempo que se pasa esperando para descargar un envío una vez que el camión llega a su destino. A menudo, los camiones deben esperar en fila durante horas para descargar los envíos; el reembolso por eso es diferente al de las millas recorridas y puede variar de acuerdo con la cantidad de tiempo que se pasa en la cola.

Además, Walmart tiene más de 70 compañías y todas tienen diferentes tarifas. «Lo que estaba pasando es que Walmart y sus transportistas tenían su propio conjunto de datos. Se estaba desajustando y compensasación se estaba retrasando», dijo Neeraj Srivastava, Director Técnico de DLT Labs.

DLT Labs tomó los contratos en papel de Walmart con sus transportistas y los convirtió en un contrato inteligente, dijo Srivastava. Un contrato inteligente es un software empresarial que se puede integrar en una red de bloques y ejecutarse automáticamente cuando se cumplen ciertas condiciones.

La logística y el transporte es una industria de 8 billones de dólares y hasta 140.000 millones de dólares al día se pueden destinar a disputas o acuerdos entre los participantes de la cadena de suministro, según Laurie Tolson, directora digital de GE Transportation.

Las disputas surgen porque la información entre los participantes de la cadena de suministro a menudo varía, dependiendo de quién está poniendo los datos, así como la mala gestión de los contratos al principio de las relaciones proveedor-comprador, según Sarah Rathke, una abogada del bufete de abogados internacional Squire Patton Boggs.

Disponer de datos procesables en tiempo real para la creación de facturas y de un contrato inteligente con condiciones para cada transportista ayuda a evitar cualquier disputa de pago, dijo Owen.

«Esa es la verdadera belleza del sistema… datos procesables en tiempo real», dijo Owen. «Walmart y un transportista, juntos, en tiempo real, acuerdan la factura, que no necesita una auditoría de terceros.»

Para los transportistas de carga, la red de cadena de bloques alivia la necesidad de encontrar financiación, ya que esperan semanas o meses para que se les pague la mercancía debido a disputas sobre las facturas.

Generar una sola factura puede costar hasta $11 y si no se resuelven, los transportistas incurren en gastos adicionales a la espera del pago, según Litan.

También se pueden utilizar datos más precisos y en tiempo real para mejorar el análisis y el modelado predictivo, dijo Owen.

«Lograron un contexto ideal con esta Blockchain. La resolución de facturas y pagos era una experiencia amarga en muchos casos porque las continuas disputas», dijo Litan. «Es realmente EDI 5.0. una pista de auditoría inmutable y un sistema de procesos compartidos. Porque es una cadena de bloques privada, significa que tienes que confiar en todos los participantes».

Bison Transport fue el transportista asociado en el proyecto piloto de la nueva red de fletes y pagos. Según Rod Hendrickson, vicepresidente de finanzas de Bison Transport, el resultado final es «una solución mutuamente beneficiosa».

«Este proyecto es un nuevo paradigma que mejorará enormemente los flujos de trabajo, reducirá el papeleo y hará que el negocio que hacemos con Walmart sea más eficiente», dijo Hendrickson.

Esta no es la primera incursión de Walmart en sistemas de rastreo basados en cadenas de bloques. Walmart y Sam’s Club, con sede en Estados Unidos, han pedido a todos sus proveedores que se incorporen a un sistema de cadena de suministro de bloques basado en IBM para el seguimiento de los productos desde la granja hasta la estantería. Ese proyecto, sin embargo, es una prueba de concepto restringida al envío de algunos productos agrícolas, mientras que DL Asset Track literalmente rastreará cada envío a las tiendas canadienses de Walmart.

«Claramente, todavía hay dependencias en los proveedores de tecnología para asegurar que el sistema funcione sin problemas», dijo Bennett de Forrester. «Sí, Walmart es el socio dominante; pero Walmart Canadá ha trabajado mucho para asegurar que haya beneficios para todo el ecosistema – si los socios del ecosistema no ven lo que hay para ellos, no participarán plenamente».

Redacción Cambio Digital On Line IDG.com

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