Las startups ágiles encuentran formas de enfrentar la pandemia

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La devastación económica de la pandemia global de la COVID-19 ha hecho que muchas empresas luchen por sobrevivir, pero lidiar con el caos y la incertidumbre es algo de todos los días para una determinada categoría de negocios: las startups.

Prosperan con la disrupción (o al menos ese es el mensaje que le veden a los inversionistas), pero ¿es el modelo liviano, de rápido movimiento y propenso a errores el que puede sobrevivir a las perturbaciones globales?

A diferencia de las industrias que se han visto afectadas por la recesión, como el comercio minorista, los viajes y el turismo, a los negocios de centros de datos y networking les ha ido mejor. Algunos, como la teleconferencia, incluso han experimentado picos en su demanda.

Sin embargo, otros sectores del networking no han tenido tanto éxito. Datos recientes de Synergy Research Group encuentran que los mercados de switches y routers Ethernet cayeron a un mínimo, nunca visto desde hace siete años, en el primer trimestre del 2020. Mientras tanto, varios protagonistas, como HP, IBM y Dell han anunciado despidos, reestructuraciones y/o congelaciones de contrataciones.

Por el contrario, las startups de networking, operacionalmente livianas, sin las restricciones de soporte previas, tienen algunas ventajas. A medida que la virtualización de todo se aceleró durante la cuarentena pandémica, las nuevas empresas de networking y centros de datos se posicionan en nichos de mercado de rápido crecimiento, y están descubriendo más oportunidades, menos competencia y una gran cantidad de talento disponible.

Y un poco de suerte nunca está de más.

El momento oportuno y el dinero en efectivo importan
El momento de las inversiones puede ser crítico para las startups, que siempre trabajan con presupuestos ajustados. Para NGD Systems, el momento no pudo haber sido mejor. En febrero, la startup de almacenamiento NVMe cerró una ronda de la Serie C por 20 millones de dólares. «Fuimos extremadamente afortunados”, afirmó Nader Salessi, CEO y presidente de NGD Systems. «Nadie podría haber previsto esto, pero este nuevo financiamiento es el combustible que necesitaremos para superar esta crisis”.

Con un poco de espacio para respirar, sin interrupciones importantes, NGD Systems ha podido lograr que la mayor parte de su fuerza laboral haga la transición al teletrabajo. «Como todos los demás, estamos aprendiendo cómo adaptarnos a medida que avanzamos, ya sea reemplazando reuniones físicas por virtuales, o viendo seminarios web en lugar de asistir a conferencias”, afirmó Salessi. «Ahora, a pesar de que todavía tenemos algunos empleados que deben venir físicamente a la oficina o al laboratorio, el 90% de nuestro equipo está trabajando desde casa sin ningún impacto importante en las operaciones diarias”.

Mark Fernandes, director gerente de Sierra Ventures, afirma que la recesión actual le recuerda las recesiones de las dotcom y la crisis de bienes raíces. «Esos fueron buenos momentos para financiar nuevas empresas”, afirma. «Los inversionistas probablemente vieron un rendimiento 50% mayor en el ’09 que en los años siguientes”.

Las razones son simples, señala. Las startups nacidas en recesión seleccionan ciertos tipos de tomadores de riesgos, aquellos que no se espantan frente a la adversidad y que prosperan en los mercados emergentes. Si esos tomadores de riesgo atraen capital, entonces no tienen que buscar mucho para encontrar talento de primer nivel.

«En las recesiones, las nuevas empresas comienzan con la mentalidad correcta”, afirma Fernandes. «Son más livianas, más emprendedoras y tienen la flexibilidad necesaria para aprovechar nuevas oportunidades”. Fernandes ve que varios sectores están explotando en este momento, incluyendo la telesalud, las videoconferencias, el e-commerce y la computación en la nube.

En las primeras semanas de la pandemia, cuando los gobernadores comenzaron a ordenar la permanencia en casa, Sierra Ventures hizo una pausa para clasificar su portafolio, concentrándose en aquellas compañías que necesitarían una infusión de efectivo inmediata durante el año. «El plan de gestión de efectivo se convirtió rápidamente en el plan operativo”, señala Fernandes.

Pero después de esa breve pausa, la empresa volvió a invertir en startups en etapa temprana. Los inversionistas saben que, si se vuelven demasiado cautelosos en tiempos de crisis, los competidores con menos aversión al riesgo les arrebatarán negocios. «Hemos realizado ocho inversiones desde el primero de febrero”, anota Fernandes. «Cuatro de ellas fueron con empresarios que ya estaban en nuestra cartera, pero las otras cuatro fueron con nuevos empresarios y las manejamos de forma completamente remota”.

Activar los centros de datos
Con toda la virtualización de reuniones presenciales diarias, citas médicas, e incluso compras de supermercado, la creciente demanda de infraestructura va mucho más allá de la capa del networking; llega hasta los centros de datos que albergan la infraestructura que hace posible el trabajo virtual.

Los proveedores de centros de datos desean agregar más capacidad, pero aquellos que intentan acelerar sus implementaciones se enfrentan a un obstáculo: la puesta en funcionamiento.

La puesta en funcionamiento del centro de datos, un proceso físico que no se puede lograr de la manera tradicional debido a los mandatos de distanciamiento social, es el paso final antes de que un nuevo centro de datos se pueda llevar al ámbito virtual. El proceso de puesta en funcionamiento prueba todo, desde sistemas eléctricos y generadores de backup hasta switches y backhaul. Por lo general, involucra a un gran equipo on-site concentrado en lugares estrechos en todo el centro de datos para realizar pruebas, monitorear equipos y recopilar datos.

«Nada de esto es posible en este momento”, afirma Nancy Novak, directora de innovación de Compass Datacenters, una startup fundada en el 2011, que ha construido más de cuatro mil millones de dólares en centros de datos en todo el mundo. «A menudo, los expertos que hacen esto tienen que viajar en avión al sitio, e incluso con la reanudación de algunos vuelos, muchas personas clave están en aislamiento o en cuarentena, por lo que no es posible llevarlos a todos a la vez”.

Sin embargo, sin la puesta en funcionamiento, los centros de datos no se pueden usar, y si no se pueden usar, esos costos hundidos se transforman rápidamente de buenas inversiones a anclas financieras.

Para superar estos obstáculos, Novak y su equipo idearon un nuevo proceso de «puesta en funcionamiento virtual”. Confiando solo en un puñado de personas socialmente distanciadas en el sitio, descubrieron una manera de administrar los 133 pasos del proceso de puesta en funcionamiento con una variedad de dispositivos, sensores y cámaras que les transmiten información por Internet a los miembros del equipo, quienes administran remotamente el proceso desde sus oficinas en casa.

Este proceso se ha utilizado para poner en funcionamiento una instalación en Raleigh, Carolina del Norte, y ha demostrado ser tan efectivo que la compañía planea continuar usándolo incluso después de que el distanciamiento social ya no sea necesario.

Todos los días son Black Friday
Webscale, una startup que proporciona infraestructura en la nube para el e-commerce, se encuentra en la afortunada posición de apreciar un aumento en el interés debido a la pandemia. «El comercio electrónico está en auge”, afirma Sonal Puri, CEO de Webscale. «La mitad de nuestros clientes nos afirman que tienen eventos tan grandes como el Black Friday casi todos los días”.

Este es un buen problema para ellos -si pueden satisfacer la demanda.

Empresas como Webscale y sus clientes de e-commerce se preparan todo el año para el Black Friday, el día después del Día de Acción de Gracias y el día de compras más importante del año. Pero la cuarentena generalizada golpeó sin previo aviso, haciendo hincapié en la infraestructura de e-commerce de una manera que pocos podrían haber pronosticado.

«Esta crisis creó disponibilidad no planificada con demandas de crecimiento y de seguridad. Nunca probamos completamente las capacidades de nuestra infraestructura hasta ahora”, afirma Puri.

Jeff Vance, Network World.com