Más de un año después, el Neuralink de Musk sigue lejos de las pruebas en humanos

Mucha tecnología en desarrollo, pero aún se esperan indicios de una aplicación real.

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Recientemente, Elon Musk presentó una actualización de su empresa de interfaz cerebro-ordenador, Neuralink. La mayor parte de la actualización consistió en que varios investigadores de la empresa ofrecieron una visión general de las áreas específicas de desarrollo de la tecnología en las que estaban trabajando. Sin embargo, no hubo ninguna novedad espectacular en la tecnología en comparación con la actualización de la empresa para 2020, y fue difícil reunir las presentaciones en una imagen coherente de lo que la empresa planea hacer con su hardware.

Pero probablemente lo más llamativo es que la actualización anterior indicaba que Neuralink se estaba acercando a las pruebas con humanos. Más de un año después, esas pruebas siguen estando a seis meses vista, según Musk.

Mucha tecnología
Neuralink implica una gran serie de esfuerzos técnicos superpuestos. La propia interfaz requiere la implantación de electrodos en el cerebro. Para conectar esos electrodos con el mundo exterior, Neuralink utiliza un pequeño hardware implantado en el cráneo. Contiene una batería que puede recargarse de forma inalámbrica y un chip de baja potencia que recoge los datos de los electrodos, los procesa de forma sencilla y los transmite de forma inalámbrica.

Colocar todo eso requiere una neurocirugía delicada, y la empresa está desarrollando un robot quirúrgico para que ese proceso sea seguro y consistente.

En el otro extremo del proceso, hay que interpretar las señales neuronales casi en tiempo real para entender lo que ocurre en una determinada región del cerebro. Para ello se necesitan sistemas informáticos capaces de manejar desde la variabilidad entre pacientes hasta las diferencias horarias en la actividad cerebral. Por último, en algunos casos, el dispositivo tendrá que enviar la información al cerebro de forma que las células nerviosas puedan interpretarla (inmediatamente o tras un proceso de aprendizaje).

Son… muchas cosas. Y en el evento se habló de casi todas ellas. En muchos casos, la información era sustancialmente similar a la mostrada el año anterior. Se mostraron varios animales con implantes que hacían de todo, desde jugar al Pong hasta manipular cursores y teclear con sus implantes; más ejemplos que el año pasado, pero no radicalmente diferentes. Asimismo, Musk habló un poco más de la capacidad de procesamiento del implante, ahora proporcionada en parte por un procesador ARM. Hay algunos indicios de progreso evolutivo, pero no hay indicios de que esté cerca de un diseño finalizado que esté listo para la presentación ante la Administración de Alimentos y Medicamentos.

Quizá la diferencia más significativa con respecto a años anteriores sea el nivel de detalle del robot quirúrgico. En esta ocasión, se ha realizado una demostración del hardware en el escenario y se ha dedicado bastante tiempo a discutir los detalles del procedimiento quirúrgico para el que se está desarrollando. En la anterior actualización, el desarrollo del robot parecía estar retrasado.

Ya hemos estado aquí
Se dijo que el evento era una visión general de las actividades de la empresa, y las presentaciones parecían cubrir todas las áreas clave en las que Neuralink está trabajando. Pero hay problemas con ese enfoque.

Uno de ellos es que los implantes cerebrales son un área de investigación activa desde hace décadas. Aunque los detalles son diferentes, muchas de las cosas que Neuralink mostraba ya se habían hecho antes. Hasta cierto punto, eso es comprensible. Neuralink está desarrollando sus propios electrodos, implantes y sistemas de procesamiento. Como tal, tiene que demostrar que estos sistemas pueden funcionar como los electrodos probados anteriormente en experimentos con animales. Pero, por lo menos hasta ahora, Neuralink no ha aportado ningún indicio de que sus sistemas sean superiores a los que ya han sido probados exhaustivamente o estaban en vías de conseguirlo.

Mientras tanto, algunos de sus competidores han progresado en las áreas en las que Neuralink pretendía diferenciarse. Blackrock Neurotech, por ejemplo, está promocionando una electrónica totalmente implantable que ofrece carga y transferencia de datos sin cables. Y la empresa ya ha enviado el hardware a un ensayo clínico y está solicitando la aprobación de la FDA. De hecho, la empresa tiene varios ensayos clínicos adicionales en curso.

El robot quirúrgico personalizado parece ser exclusivo de Neuralink (aunque los robots quirúrgicos se utilizan ampliamente para otros fines). Pero uno de los miembros del personal de Neuralink mencionó que el robot era un punto de fricción con la FDA, diciendo que es difícil demostrar su seguridad a satisfacción de los reguladores. Y otro de sus competidores, Synchron, espera evitar la necesidad de una cirugía mayor utilizando vasos sanguíneos para introducir los implantes en lo más profundo del cerebro. Y esos dispositivos también han conseguido pasar ya por los ensayos clínicos.

Otro problema de la actualización de los progresos de Neuralink es que no indica claramente que la empresa esté lista para acudir a la FDA. El inicio de un ensayo clínico significa que la empresa ha finalizado el diseño del hardware (incluso si está trabajando en la siguiente generación de hardware por separado) y ha elegido un defecto neuronal específico que planea tratar. Los informes de progreso dispersos de la actualización no indican que se haya hecho nada de eso.

Esto no quiere decir que no haya espacio para múltiples tecnologías en el ámbito de los implantes cerebro-ordenadores. Es probable que Neuralink acabe llegando al lugar donde están ahora algunas de estas otras empresas, o que encuentre un nicho en el que su hardware sea especialmente eficaz. Pero hasta el momento, la empresa no comparte ninguna información que indique que está cerca de cualquiera de los dos resultados, y mucho menos de cumplir con algunas de las afirmaciones más extravagantes lanzadas por Musk.

La presentación de Neuralink está disponible en Internet. Curiosamente, para una organización dirigida por un autoproclamado fan de la libertad de expresión, la empresa ha desactivado los comentarios en el vídeo.

Fuente WEB | Editado pr cambioDigital OnLine

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