En 2024 la eficiencia de los centros de datos superará los retos de construcción impulsados por la IA

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Si hubiéramos tenido una conversación el año pasado por estas fechas, justo cuando OpenAI lanzó ChatGPT, habría dicho que el fervor colectivo en torno a la IA generativa era casi tan exagerado como el metaverso en 2021.

Un año después, ha quedado claro que la tecnología de IA es revolucionaria y está configurando un efecto dramático en la construcción y despliegue de centros de datos, y en el diseño de la arquitectura de red en general.

La realidad es que nuestra insaciable expansión del consumo de datos y nuestro apetito por los servicios basados en la nube, acelerados por las deslumbrantes promesas de la IA generativa, implican que la necesidad de un almacenamiento de datos robusto y seguro, una transferencia de datos más rápida, una mayor intensidad de cálculo y una mayor eficiencia de los centros de datos nunca han sido tan primordial. Lo he dicho desde que las empresas empezaron a migrar a la nube: Si hay algo que sabemos con certeza es que nuestra dependencia de los centros de datos no va a hacer más que aumentar.

He aquí cuatro tendencias clave que creo que seguirán afectando e influyendo en las operaciones de los centros de datos a medida que nos acercamos a 2024.

1. No es de extrañar, la IA generativa impulsará la construcción agresiva y ampliada de centros de datos
Según Synergy Research Group, los analistas prevén que la superficie de los centros de datos a hiperescala se triplicará en los próximos seis años para dar cabida a las demandas de la IA generativa. Basta con tener en cuenta los miles de millones de dólares que varios gigantes tecnológicos han destinado recientemente al cultivo de capacidades de IA más avanzadas para comprender la seriedad con la que el sector ve el potencial de la IA.

La velocidad de comercialización, es decir la rapidez con la que las empresas y operadores de hiperescala pueden poner en marcha los centros de datos, seguirá siendo un reto y una ventaja competitiva a partes iguales. Impulsadas por el aumento de los datos y las intensificadas por la computación significativamente mayor de las aplicaciones y cargas de trabajo de IA generativa, las organizaciones deben replantearse cómo planifican, diseñan y construyen nuevas instalaciones (o remodelan las ubicaciones existentes) no solo para satisfacer el aumento de la demanda actual y anticipar cómo será en los próximos meses y años.

2. La disponibilidad de mano de obra y energía dificultará la construcción de centros de datos
En 2023, una de las principales preocupaciones para las operaciones de los centros de datos eran los retrasos en la cadena de suministro, que provocaban una escasez de chips, otros productos básicos y materias primas. Aunque estos problemas han disminuido en gran medida, ahora han dado paso a la escasez de mano de obra y la disponibilidad de energía, sin que parezca que haya luz al final del cable de fibra óptica, por así decirlo.

Las condiciones macroeconómicas generales del mercado han llevado a los bancos centrales a subir los tipos de interés en todo el mundo, lo que ha cambiado fundamentalmente la economía en torno a la construcción de centros de datos y ha disparado aún más los costes de la mano de obra de construcción, que ya era escasa. Aunque la mano de obra operativa -esos trabajos cualificados necesarios para gestionar y mantener los centros de datos- también sigue siendo un reto, no tiene ni de lejos la misma urgencia que los cientos o incluso miles de trabajadores de docenas de oficios necesarios para conseguir instalaciones de 100.000 pies cuadrados desde el terreno y las materias primas hasta el corte de cinta.

Los nuevos despliegues de IA consumen mucha más energía por rack. Esto aumenta el reto en los centros de datos existentes para acomodar los cluster de IA y plantea la dificultad de identificar nuevas ubicaciones que puedan soportar el mayor consumo de energía. Las nuevas centrales eléctricas y la infraestructura para suministrar y gestionar esa energía para estos centros de datos de mayor consumo aumentan los retos a la hora de identificar nuevos emplazamientos y obtener la aprobación de las autoridades reguladoras.

Aunque el aumento de la productividad y la eficiencia son características distintivas de la IA generativa, es probable que tenga el efecto contrario en el frente de la construcción, la mano de obra y la energía. A medida que aumenta el uso y la densidad de la IA generativa, la mano de obra y la energía necesarias para mantener el ritmo de la instalación física y el mantenimiento de los componentes esenciales, como nuevos chips, servidores y cableado, aumentarán considerablemente.

3. La sostenibilidad salvará o hundirá los despliegues de centros de datos
Con una mayor concienciación en los consejos de administración sobre el impacto climático de las empresas, éstas deben reconocer y aplicar prácticas altamente eficientes y sostenibles en los tres niveles del ciclo de vida de los centros de datos (ubicación, construcción y funcionamiento), evitando al mismo tiempo el aumento de los costes materiales en las operaciones diarias. Todo lo que consuma un milivatio (milliwatt) de electricidad o energía debe optimizarse, desde los chips, servidores, conmutadores y sistemas de refrigeración hasta la máquina expendedora de la sala de descanso. Se trata de un reto cada vez más agravado por las cargas de trabajo de IA generativa con gran carga de computación.

De hecho, es posible que se haya encontrado con historias recientes de áreas metropolitanas que muestran inquietud ante la perspectiva de una nueva propuesta de centro de datos, y todos los impactos eléctricos, de espacio y de agua que pueden acompañarlos. El entorno actual valora la responsabilidad ecológica y social tanto como la prosperidad económica. Mientras que muchas empresas han invertido recursos para hacer frente a su huella de carbono directa, en 2024 seguiremos viendo un mayor escrutinio de las huellas indirectas, desde los impactos de la cadena de suministro hasta las declaraciones de carbono de los productos individuales y los materiales adquiridos para las operaciones del centro de datos.

Dicho esto, los actuales vientos en contra macroeconómicos siguen ejerciendo una enorme presión sobre los directivos de las empresas para que ejecuten una delicada operación: implantar prácticas y procesos sostenibles sin aumentar los costes y, lo que es más importante, sin afectar a la rentabilidad. Según la Encuesta Mundial de Inversores ESG 2021 de PricewaterhouseCoopers, el 81% de los inversores no aceptaría más de un punto porcentual menos de rentabilidad de la inversión por perseguir objetivos ESG, y casi la mitad (49%) no estaría dispuesta a aceptar ninguna reducción de la rentabilidad.

4. Aumentará el «estira y afloja» normativo mundial sobre los centros de datos
Seguiremos asistiendo a un «estira y afloja» entre legisladores y empresas en torno a dos puntos conflictivos clave de los centros de datos: la sostenibilidad (el terreno y la energía necesarios para su funcionamiento) y la soberanía de los datos (dónde y cómo se almacenan los datos).

Algunas legislaciones ya han decretado moratorias completas o pausas temporales en la construcción de nuevos centros de datos, mientras que muchas otras han impuesto restricciones en lugares como Londres, Ámsterdam y Singapur, donde las protestas son noticia con regularidad.

Por un lado, las exigencias de latencia y las leyes de soberanía de datos obligarán a los centros de datos a ubicarse en zonas más localizadas. Por otro, a pesar de su función necesaria para evitar que los datos se compartan y procesen en el extranjero, es probable que los centros de datos se enfrenten a una fuerte resistencia por parte de los funcionarios electos y a la desconfianza de las comunidades locales. Por supuesto, un factor agravante en este debate es y seguirá siendo la IA, sobre todo a medida que más empresas se esfuerzan por desarrollar e implantar esta tecnología en sus procesos operativos, al tiempo que mantienen una mayor conciencia sobre la integridad de los datos utilizados para entrenar sus modelos.

Lo que sin duda supondrá un reto aún mayor para este espacio son las inevitables normativas sobre IA que siguen cobrando impulso lentamente en Washington, incluida la reciente orden ejecutiva del presidente estadounidense Biden, la Ley de IA en la UE y en otras jurisdicciones locales, regionales, nacionales y transnacionales. En estos momentos, las empresas y los operadores de centros de datos permanecen a la expectativa de cómo se desarrollarán estas propuestas y cuál será su impacto en la exploración, el desarrollo y la implantación de la IA.

La fórmula mágica: la eficiencia es el único camino posible
En el espacio tecnológico más amplio, es raro que nos topemos con una solución milagrosa, perfecta y a medida, pero para la gran cantidad de obstáculos a los que se enfrentan los centros de datos en 2024, todos los caminos parecen conducir a una única solución intrínseca: la eficiencia.

En cuanto a la mano de obra, unos centros de datos más eficientes -desde el punto de vista del diseño, el uso de la energía y la densidad energética- implican que se necesitan menos, lo que se traduce en una menor carga de construcción y mantenimiento. Los productos y arquitecturas de infraestructura «plug-and-play» diseñados de forma más eficiente son más fáciles de instalar, lo que se traduce en menos tiempo invertido y menos dependencia de mano de obra altamente cualificada.

Desde la sostenibilidad, los centros de datos más eficientes que aprovechan una combinación de fuentes de energía renovables —eólica, solar, geotérmica, hidráulica/mareal e incluso energía nuclear segura y fiable— suponen menos dependencia de fuentes locales potencialmente escasas. Los avances de la IA y el aprendizaje automático mejoran aún más esta eficiencia, ya que localizan y abordan sin problemas los puntos críticos de computación que consumen mucha energía. Además, veremos un cambio hacia los ciclos de vida de los productos de la cuna a la cuna en lugar de los tradicionales de la cuna a la tumba para limitar los residuos, donde los componentes de los centros de datos que se actualizan regularmente, como servidores y conmutadores, se filtrarán en un sólido mercado de reutilización/reciclaje en lugar de ir directamente a los vertederos.

Por último, dentro del amplio ecosistema normativo, la eficiencia de los centros de datos -caracterizada por la minimización de la huella física, energética y de carbono- y el cumplimiento transparente de la soberanía de datos pueden ayudar a reducir la resistencia social y política a la implantación de centros de datos. La eficiencia física, aprovechando la infraestructura existente de múltiples inquilinos o de co-ubicación de ladrillo y cemento, puede reducir los gastos generales y aliviar la ansiedad de los funcionarios locales y las comunidades que pueden oponerse a ver la maquinaria pesada romper la tierra en vastos nuevos complejos independientes.

A medida que las innovaciones tecnológicas en competencia, la mano de obra, la sostenibilidad, las condiciones macroeconómicas y las presiones regulatorias presionan a la hiperescala, las empresas y los operadores, un apetito global implacable debe equilibrarse con un compromiso intransigente con la eficiencia -a lo largo de las fases de ubicación/descubrimiento, construcción/diseño y operaciones/gestión- para impulsar el crecimiento y la expansión de los centros de datos en 2024.

Autor: Erik Gronvall, Vice president of Hyperscale and Global Cloud Enterprise en CommScope.

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