El mundo aún no está preparado para los vehículos eléctricos

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Una charla TED de Graham Conway, ingeniero principal del Southwest Research Institute, afirma que los vehículos eléctricos son menos ecológicos que los vehículos con motor de combustión interna, y está bien argumentada. Aunque no estoy de acuerdo con todos los parámetros de Conway, su argumento es válido: aún no se han hecho las cosas que hay que hacer para que un vehículo eléctrico sea realmente ecológico.

No estamos ni cerca del máximo potencial del vehículo eléctrico. Conway sostiene que durante las próximas dos o tres décadas, el enfoque híbrido podría ser mejor, al menos hasta que podamos arreglar las partes del ecosistema que hacen que los vehículos eléctricos sean menos ecológicos.

Mientras tanto, deberíamos seguir explorando alternativas como el hidrógeno verde, un proceso en el que el hidrógeno se produce dividiendo el agua en hidrógeno y oxígeno mediante electricidad renovable. Con ello, podríamos acabar en un lugar mejor más rápidamente que si continuamos con nuestro enorme impulso para convertirnos a los vehículos eléctricos.

Aquí está la presentación de Conway para contextualizarla.

Esta semana vamos a hablar de lo que realmente implica el cambio a los vehículos eléctricos. Y terminaremos con mi producto de la semana, un portátil de Vaio que demuestra lo mucho que se puede conseguir por menos de 700 dólares, al menos por ahora.

No estoy en contra de los eléctricos
Permítanme comenzar señalando que conduzco un EV y lo he hecho desde 2019, cuando alquilé uno de los primeros vehículos eléctricos Jaguar I-Pace que llegaron a los Estados Unidos.

El año pasado compré ese vehículo a la compañía de leasing porque no pude encontrar nada que me gustara más, y la compra del leasing era alrededor de mil dólares menos de lo que podía vender el vehículo. Me pareció un buen negocio.

Llevo cubriendo los vehículos eléctricos desde finales de los años 90, cuando era el principal analista de baterías de Estados Unidos, además de otros títulos. Así que me encantan los vehículos eléctricos, pero también conozco sus defectos, y todavía hay varios.

Carencias de los vehículos eléctricos
Como señaló Conway, los vehículos eléctricos pueden funcionar en una habitación cerrada indefinidamente sin matarnos y su funcionamiento es ciertamente más ecológico. Sin embargo, tienen tres grandes puntos débiles.

El primero es que, debido al colapso casi total del desarrollo de las baterías a principios del siglo XX, la tecnología de éstas no está donde debería estar.

El ión litio tiene un tercio de la densidad energética de la dinamita, la configuración normal es en pequeñas celdas tipo batería AA que son difíciles de enfriar, y si la batería se incendia, es terriblemente difícil apagarla. Lo sé de primera mano porque una batería de iones de litio de una bicicleta se incendió en mi garaje y, aunque me formé como bombero y estaba en casa, casi pierdo la casa.

El ión-litio arde lo suficientemente caliente como para fundir el aluminio y seguirá ardiendo mientras las celdas contengan suficiente energía para generar el calor necesario para la combustión. Por eso tenemos informes de Teslas estrellados que vuelven a incendiarse en los desguaces.

Además, como mencionó Conway, la construcción de estas baterías dista mucho de ser un proceso ecológico y la sustancia es contaminante, lo que significa que las baterías deben reciclarse para evitar la contaminación de las aguas subterráneas.

El segundo punto débil es que, en gran medida, para los mineros de criptomonedas, el mundo no tiene margen de maniobra para la energía eléctrica y la capacidad de generación máxima de las redes eléctricas procede con demasiada frecuencia de instalaciones generadoras viejas, sucias y casi obsoletas.

Los vehículos eléctricos consumen una cantidad considerable de electricidad, y todavía no tenemos espacio en nuestras redes para suministrarla. Los vehículos suelen cargarse por la noche, cuando las energías renovables, como la eólica y la solar, son poco fiables (la eólica) o inexistentes (la solar). Así que, aunque tengas una planta solar en tu tejado, si estás conectado a la red (no usas baterías para la energía nocturna) y cambias la electricidad por la noche, puede que estés tirando de una fuente de energía que es cualquier cosa menos verde.

En tercer y último lugar, no tenemos suficiente capacidad eléctrica en el barrio para manejar una gran afluencia de vehículos eléctricos. La última vez que lo comprobé, si hay más de tres vehículos cargando a la vez en un bloque de casas, hay muchas posibilidades de que el transformador local explote, y realmente explotan cuando lo hacen.

He estudiado la posibilidad de adquirir un cargador de nivel 3 para mi propio vehículo eléctrico, y me habría costado más de lo que cuesta el vehículo. No sólo tendría que tirar cables más grandes y en mayor cantidad (pasando de la fase L-2 a la L-3), sino que tendría que pagar para sustituir el transformador local y aumentar masivamente el nivel de servicio de mi casa.

Ahora, con las baterías de estado sólido (que están llegando), la expansión de las fuentes de energía verde (en particular la nuclear o la geotérmica, que pueden funcionar por la noche) y la expansión de las tecnologías de microrredes (que proporcionan generadores verdes más pequeños que se distribuyen), podríamos convertir los vehículos eléctricos en masa en una fuerza tremenda para trabajar contra el cambio climático. Pero aún no estamos ahí.

No se trata de una lista de requisitos que se pueden elegir. Se necesitan los tres elementos para que los vehículos eléctricos sean realmente ecológicos: almacenamiento de energía verde, suficiente generación de energía verde y una red mucho más capaz para distribuir esa energía de forma fiable, barata y segura. Todo eso está por llegar, pero no todo en esta década.

Otros problemas de los que no hablamos
El más importante es ¿qué hacemos con los actuales sistemas de perforación, refinado y distribución de gasolina? La industria petrolera emplea a unos 6 millones de personas directamente y se crean 10 veces más puestos de trabajo indirectos.

Las refinerías, los gasoductos y oleoductos, los tanques de almacenamiento y las gasolineras son todos problemas de materiales potencialmente peligrosos, dependiendo de la cantidad de petróleo y gas que se haya filtrado a lo largo de los años. Incluso si la respuesta es cero, el equipo tendría que ser limpiado de forma segura y luego desechado.

Las industrias que dependen de la producción de petróleo, desde los plásticos hasta los medicamentos baratos (vaselina) y algunos disolventes, se colapsarían en gran medida sin la producción de petróleo, y el consiguiente colapso económico de una industria (¿qué pasa con todas las plataformas petrolíferas y las plataformas de perforación?) podría dejar futuras bombas de relojería ecológicas una vez que las empresas que las poseen se hundan.

Los planes sobre qué hacer con estas industrias relacionadas deberían estar cocinados y en ejecución antes de que la industria del automóvil y el camión pivotee hacia la electricidad para evitar lo que podrían ser enormes problemas laborales y ecológicos.

Híbridos enchufables: La respuesta a corto plazo
Como también señaló la charla TED, se pueden obtener muchas de las mismas ventajas de un vehículo eléctrico con un híbrido enchufable.

Mi mujer conduce un Volvo XC60 híbrido enchufable recargable. Llevamos un año y medio con el vehículo, y ya vamos por el tercer o cuarto depósito de gasolina (en gran parte relacionado con trayectos que superan su autonomía eléctrica). Utiliza una batería mucho más pequeña y segura.

Además, el Volvo XC60 generalmente sólo requiere el cargador de batería de nivel 1 incluido, que se conecta a un enchufe eléctrico normal de la casa, a diferencia de los cargadores de nivel 2, que requieren una conexión bifásica y un enchufe más parecido al que utiliza una secadora de ropa eléctrica. Su vehículo funcionará con mi cargador de nivel 2, y se carga más rápido, pero no lo suficiente, en mi opinión, para que merezca la pena un cargador de nivel 2.

Ah, y debo señalar que mientras que su vehículo tiene una autonomía de 20 millas de electricidad, la última versión de su vehículo duplica eso a 40 millas, que es más ideal, manteniendo el tamaño de la batería a algo mucho más pequeño y más verde que un vehículo eléctrico completo.

Conclusión
Aunque soy un fanático de los vehículos eléctricos porque son muy divertidos de conducir y pasar por las gasolineras es sorprendentemente placentero, el ecosistema de los vehículos eléctricos aún no está donde tiene que estar para obtener todos los beneficios de la electricidad.

Necesitamos una tecnología de baterías mejor, más segura, más fiable y más ecológica. Se necesita más energía verde para cargar los vehículos, y necesitamos una red mucho más robusta y potente para manejar la carga añadida (la minería de criptomonedas, que ha disminuido últimamente, podría decirse que ha ayudado a impulsar una red más potente). También necesitamos un plan para abandonar el petróleo de forma más indolora. De lo contrario, la transición será mucho más fea de lo previsto.

Si nos pasamos a los vehículos eléctricos antes de que todos estos elementos estén en marcha, el resultado no sólo minimizará el impacto positivo sobre el cambio climático que los eléctricos proporcionarían, sino que crearán una serie de otros problemas medioambientales y sociales para los que no estamos preparados.

A veces es mejor no precipitarse con una nueva tecnología y ser más comedidos en nuestro enfoque. Por eso, por ahora, un vehículo híbrido puede ser la opción más sostenible frente a los vehículos eléctricos hasta que podamos resolver los demás aspectos del proceso de conversión a los VE.

CambioDigital OnLine | Fuente WEB

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