«Los muertos que vos matáis…»

"¿Por qué hablas de discos duros? Creía que los discos duros habían muerto"

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Tras casi dos años en el gigante del almacenamiento de datos Western Digital, Ashley Gorakhpurwalla se está acostumbrando a las preguntas. Suelen reducirse a la misma pregunta: «¿Por qué hablas de discos duros? Creía que los discos duros habían muerto».

«Entiendo que, probablemente, hace tres años era una pregunta bastante legítima para la gente en relación a cómo consumimos la tecnología», dice Gorakhpurwalla, vicepresidente ejecutivo y director general de la unidad de negocio de discos duros de WD, en una entrevista. «Todos consumimos tecnología de alguna manera y estamos muy predispuestos a los dispositivos. Pero el disco duro realmente no está apareciendo en tus MacBooks delgados o tus dispositivos Windows o Chromebooks o, digamos, decodificadores. Tal vez en tu ordenador de sobremesa. Tal vez haya uno respaldando algo en tu armario. Pero cuando la gente piensa en dispositivos de almacenamiento, datos personales, datos digitales, vídeo, ven lo que ven».

Lo que ven es sólo una pequeña parte del panorama, dice. Aunque los discos duros están disminuyendo como medio de almacenamiento en los dispositivos de los clientes, la verdadera acción tiene lugar en los centros de datos, impulsada por las cantidades cada vez más masivas de datos que se crean y el crecimiento acelerado de los hiperescaladores como Amazon Web Services, Microsoft, Facebook, Google y Tencent, así como otros actores de la nube. El gasto de las empresas en servicios de infraestructura en la nube alcanzó casi 53.000 millones de dólares en el primer trimestre, lo que supone un aumento interanual del 34% y la undécima vez en 12 trimestres que la tasa de crecimiento se sitúa entre el 34% y el 40%, según Synergy Research Group.

En cuanto a los datos, un informe elaborado por Seagate, rival de WD, e IDC prevé que la generación de datos a nivel mundial pasará de 33 ZB en 2018 a casi 176 ZB en 2025. Mientras tanto, las empresas están diciendo a WD que sus necesidades de capacidad de almacenamiento de datos crecerán entre un 25% y un 30% anualmente durante al menos los próximos años, dice Gorakhpurwalla.

«Apostar contra la creación de datos parece una apuesta insensata», afirma. «Es probable que la creación de datos no tenga fin. Si la innovación no puede seguir el ritmo, empezaremos a cambiar la naturaleza de cómo la gente piensa en el crecimiento de los datos o en su uso.»

Los tres grandes fabricantes de discos duros -WD, Seagate y Toshiba- están apostando fuertemente por la innovación en su intento de llevar la capacidad a los 30 TB y aumentar la densidad de área. En el caso de Seagate, esto significa el desarrollo de la tecnología HAMR (grabación magnética asistida por calor), que ayuda a aumentar el número de bits en un plato de disco calentando el soporte antes de grabar los datos. También existe una tecnología de doble actuador para mejorar el rendimiento de lectura/escritura.

Toshiba está impulsando la grabación magnética asistida por microondas, o MAMR, una tecnología que se incorporará a su unidad de 20 TB este año y que la hará llegar al menos a 26 TB.

Por su parte, la tecnología de WD se puso de manifiesto en mayo, cuando la empresa presentó sus discos duros UltraSMR de 22 TB y 26 TB, que contienen la arquitectura OptiNAND del fabricante, que lleva un año integrando una unidad flash INAND UFS en la placa base del disco duro. Los sistemas también incluyen PMR asistido por energía (ePMR), actuador de triple etapa (TSA), HelioSeal -que sustituye el aire del interior de un disco por helio para mejorar el rendimiento, la eficiencia y la capacidad- y UltraSMR, una nueva tecnología con codificación de bloques grandes y un algoritmo avanzado de corrección de errores que aumenta las pistas por pulgada e impulsa una mayor capacidad en las unidades.

«La capacidad sigue siendo lo más importante, por lo que tenemos que ser capaces de ofrecerla a nuestros clientes de la nube y a nuestros clientes OEM», afirma Gorakhpurwalla. «Nuestra hoja de ruta de poner una unidad de 22 TB y 26 TB en el mercado es bastante emocionante. Nuestra industria tiene una historia basada en el hecho de que se necesita bastante tiempo para desarrollar algunas de estas tecnologías y son ciencia de materiales fundamentales. Puede llevar una década. En algunos casos puede llevar dos décadas. Tenemos un historial de informar a los clientes y a otros en el ecosistema sobre las cosas antes de que estén listas. Lo que hicieron los nuevos discos es mostrar que la innovación en todos los vectores es importante: Grabación de física con asistencia de energía, el formato de grabación con UltraSMR y, además, la innovación de Western Digital con HelioSeal».

Más capacidad no sólo permite a las empresas manejar mejor la avalancha de datos, sino que también significa que podrán guardar más datos. Calcula que hasta el 95 por ciento de los datos se tiran cada año. No todos son valiosos, pero muchos sí. Si las nuevas innovaciones significan poder guardar incluso un 5% más de datos, las organizaciones habrán duplicado lo que han podido conservar, afirma.

Todo esto se produce en un mercado de almacenamiento en rápida evolución. Durante varios años, los observadores del sector predijeron que las unidades flash y de estado sólido (SSD) -con su mayor rendimiento para cargas de trabajo modernas como la inteligencia artificial y el 5G- desbancarían a los discos duros, sobre todo a medida que el precio siguiera bajando, acercándose al de los HDD.

Sin embargo, los discos duros siguen teniendo demanda. Según IDC, los envíos mundiales de petabytes de discos duros crecerán una media anual del 18,5% hasta 2025 y la capacidad media por disco aumentará un 25,5% al año. También seguirá aumentando la demanda tanto de los OEM, que construyen máquinas para las empresas, como de los hiperescaladores y creadores de nubes, que diseñan sus propios equipos y contratan la fabricación a los ODM.

Además, si las organizaciones van a ser capaces de aprovechar los datos que llegan, va a ser necesario innovar en torno a flash, disco y cinta para hacerlo, dice Gorakhpurwalla, que llegó a WD en 2020 después de casi 20 años en Dell, donde ocupó el último puesto de presidente y director general de sistemas de servidores e infraestructura. En los centros de datos, entre el 5 y el 15 por ciento de la capacidad es flash, pero el 85 y el 95 por ciento restante son discos duros y a veces cintas.

Incluso hay niveles dentro de esos niveles, dice. En lo que respecta a la tecnología flash, hay flashes rápidos y medios, y la innovación viene de la mano de QLC y otras tecnologías. En cuanto a los discos duros, existen tecnologías como OptiNAND, HAMR y multiactuadores, y el punto dulce es la grabación mecánica convencional. Con el tiempo, los discos duros descenderán en la escala, acercándose a la cinta.

«No se trata de una opción o de otra, porque si queremos que el mercado y la esfera de los datos crezcan un 30% o un 25% al año, todos esos soportes deben crecer en el futuro», afirma. «La clasificación por niveles se vuelve realmente más discreta. Ahora los clientes dicen: ‘Necesito una capa de muy baja latencia y muy alto rendimiento en la parte superior cuando una persona pulsa el botón de reproducción en este vídeo. Tenemos que servir ese anuncio muy rápidamente». Pero en el fondo, empiezas a sacar la primera parte del vídeo de un disco duro y si nadie lo ha visto antes, si tiene un ‘me gusta’ en toda su vida, puede que tenga que volver a la cinta».

Western Digital también quiere hacer crecer su negocio de productos personalizados. Durante mucho tiempo, los principales consumidores de discos duros fueron los OEM, los revendedores de valor añadido (VAR) y los distribuidores, que integraban el almacenamiento en sus sistemas que se vendían a otras grandes empresas. Los discos duros eran productos básicos. Sin embargo, el auge de los hiperescaladores y los proveedores de la nube diversificó el sector, dando entrada a empresas que consumían la tecnología por sí mismas en lugar de revenderla.

«Si piensas en un cliente OEM, necesitan la última y mejor tecnología, la mejor capacidad», dice Gorakhpurwalla. «Tiene que ser compatible, tiene que encajar, tiene que estar altamente cualificada frente a muchísimos tipos de entornos, aplicaciones y software. Un cliente muy grande a escala puede tener necesidades muy, muy diferentes, porque ellos son los que realmente manejan el equipo. Pueden tener cientos de miles y, en algunos casos, millones de unidades. También suelen poseer o desarrollar su propia pila de software y tienen necesidades a escala. Tenemos que atender a ambas comunidades por igual».

Esos hiperescaladores, como utilizan los discos duros y desarrollan su propio software -todo a escala-, son más propensos a buscar discos de productos WD que se adapten mejor a sus entornos. También pueden estar más dispuestos a aceptar compensaciones, como más capacidad a costa de sacrificar algo de rendimiento. Western Digital está en las primeras etapas de su trabajo a medida, dice.

«Antes era superimportante que fuera compatible porque necesitaba que se adaptara a toda mi cartera, que se calificara una vez, que funcionara con cualquier software», dice. «Una vez que lo revendía, no tenía la posibilidad de volver a trabajar con él, así que tenía que funcionar con todos los sistemas operativos Windows o con todos los sistemas operativos Linux. Ahora alguien puede decir: ‘Para mí, es más importante que lo hagamos de una forma ligeramente diferente’. Es un sistema cerrado, así que vamos a hacer personalizaciones de sistema cerrado en mi nombre’. Pero hace diez años, no existía la escala en esos clientes para poder aceptar eso, porque no estamos haciendo uno o dos cuando hacemos esto, estamos haciendo miles, quizás incluso millones durante toda la vida de estas personalizaciones.»

Todo este trabajo llega mientras los ejecutivos de Western Digital trazan el futuro de la empresa. El inversor activista Elliott Management -que acumuló una inversión de 1.000 millones de dólares en WD, con un 6% de las acciones- ha estado presionando a la dirección para que escinda sus negocios de flash y discos duros, una medida que el director ejecutivo David Goeckeler dijo a principios de este mes que la empresa investigará junto con otras opciones.

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