6 maneras en que la Nube de Alibaba desafía a AWS, Azure y GCP

Desde innovaciones de almacenamiento y redes hasta soluciones de IA, Alibaba Cloud ofrece una serie de ventajas sobre los principales competidores de la nube

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Campus de Alibaba en Hangzhou - R.P. China

Alibaba Cloud es el tercer mayor proveedor de nubes a nivel mundial, detrás de Amazon Web Services y Microsoft Azure. Es la columna vertebral tecnológica que apoya las actividades de Alibaba, el gigantesco conglomerado chino cuyas actividades comerciales abarcan desde la venta al por menor hasta los servicios financieros, la logística, la creación de marcas digitales y la comercialización. Las ofertas de Alibaba Cloud son muy similares a las de AWS, Microsoft Azure y Google Cloud, pero el gigante chino tiene algunas características distintivas.

Al entrar en el mercado internacional de las «nubes» más tarde que sus competidores, Alibaba Cloud tiene bolsillos profundos y un fuerte deseo de superar a Amazon a nivel mundial. En abril de este año, anunció que invertirá 28.000 millones de dólares en infraestructura en los próximos 36 meses. La inversión incluye el desarrollo de centros de datos, sistemas operativos personalizados y semiconductores para soluciones aceleradas de hardware.

Para poner a Amazon y Alibaba en perspectiva, cabe señalar que Amazon es un revendedor. Es dueño del almacén y la cadena de suministro y vende directamente al cliente. Alibaba es un mercado y simplemente conecta a compradores y vendedores. Esto tiene un par de consecuencias. En primer lugar, los sistemas de gestión de la cadena de suministro y del inventario de Amazon se consideran ventajas competitivas, por lo que la empresa no tiene interés en vender soluciones para cadenas de suministro que puedan aprovechar su experiencia. En segundo lugar, los márgenes de beneficio son mucho más altos para Alibaba (23,3 por ciento en comparación con el 4,1 por ciento de Amazon en 2019), que puede reinvertirlos en sus ofertas.

Aquí hay seis maneras en que Alibaba Cloud puede competir y superar a otros proveedores líderes de nubes.

1. Más servicios
Amazon Web Services tiene 175 servicios. En la última mitad de 2019 Alibaba anunció 597 nuevos productos y 300 soluciones en su cartera, donde cualquiera puede encontrar algo que necesite. Alibaba Cloud se dirige tanto a las empresas como a las PYMES y ofrece una solución para cada necesidad, desde la cría de cerdos (literalmente) hasta la financiación. Todo lo que necesitas hacer es encontrar tu camino en su amplia gama de productos.

2. Almacenamiento computacional
El almacenamiento informático es una vieja idea que finalmente está encontrando aplicación. Dada la enorme cantidad de datos que se procesan hoy en día, no hay más remedio que optimizar las rutas de datos del hardware desde el disco hasta la aplicación y empujar el cálculo lo más cerca posible del almacenamiento. En diciembre de 2019 se publicó un borrador de estándar para el almacenamiento computacional, pero también hay hardware propietario, en su mayoría limitado a computadoras personalizadas de alta gama como la serie Nvidia DGX.

Dado que Alibaba Cloud es compatible con el grupo de comercio electrónico Alibaba, se utiliza para procesar volúmenes de datos verdaderamente excepcionales con un acceso de baja latencia igualmente impresionante. Por ejemplo, durante el último “singles day” (día de los solteros), que se celebra cada año el 11 de noviembre, la base de datos PolarDB de la Nube de Alibaba procesó un valor bruto de la mercancía (GMV) de 30.000 millones de dólares en 24 horas, con un pico de 12.000 millones de dólares en la primera hora, mientras que los compradores se apresuraron a comprar antes de que los comerciantes se quedaran sin existencias. Con tantos ingresos al sistema, se puede entender por qué Alibaba Cloud le preste tanta atención a las bases de datos que soportan el evento – y una de las técnicas que utiliza es el almacenamiento computacional.

Este es un concepto que evoluciona rápidamente. En el nivel más básico, el PolarDB usa dispositivos FPGA para realizar compresión transparente de datos, los cuales son descomprimidos dentro de su trayectoria y el driver del kernel no nota ninguna diferencia. Esto puede resultar en una reducción de hasta el 50% en el tiempo de respuesta para las consultas más comunes, y el promedio es de alrededor del 30%. Este es sólo uno de los beneficios de la compresión, y el rendimiento mejora a medida que se desarrolla un firmware adicional.

3. Compatibilidad y rendimiento de la base de datos
El PolarDB es la principal base de datos que se ofrece a los clientes de Alibaba que requieren altas tasas de transmisión de datos. La base de datos utiliza InnoDB como motor de almacenamiento, igual que MySQL, pero muy modificado para el uso nativo de la nube. El PolarDB fue diseñado teniendo en cuenta la aceleración del hardware, así como el almacenamiento computacional mencionado anteriormente, y utiliza el acceso directo a la memoria remota (RDMA) para conectar los nodos de almacenamiento y computación, eliminando los cuellos de botella de I/O.

Alibaba tiene un enfoque ligeramente diferente de la migración de bases de datos. En lugar de ofrecer una base de datos propia junto con herramientas de migración, ha hecho que el PolarDB sea compatible con la mayoría de las bases de datos utilizadas en los entornos empresariales. Hay versiones que pueden consultar desde MySQL, PostgreSQL y un gran subconjunto de la base de datos Oracle. En teoría, se puede ejecutar cualquier aplicación en el PolarDB dejándola sin cambios, un camino significativamente más fácil hacia la nube que mover la lógica de la aplicación.

4. Red de empresas en la nube (CEN)
Alibaba Cloud opera su propia red inerregional, con la capacidad de controlar la latencia y el ancho de banda entre las partes de las aplicaciones que operan en diferentes regiones. Otros proveedores utilizan la Internet pública para conectar regiones, dejando al usuario a merced de la congestión de la Internet abierta.

Alibaba Cloud lo consigue a través de su oferta de red definida por software (SDN), Cloud Enterprise Network, una red global para crear un sistema empresarial distribuido y una nube híbrida. El CEN es una red que conecta VPC (Nubes Privadas Virtuales) y VBR (Virtual Bridging Router). Es básicamente una solución de red virtual de región a región. Esto es particularmente útil para las operaciones en China, donde el «Great Firewall» a menudo introduce mucha latencia. El CEN ofrece garantías de latencia y ancho de banda y es la misma infraestructura de red que utiliza Alibaba para sus ofertas de comercio electrónico.

5. Intelligence Brains
Alibaba no ganará ningún premio por la originalidad de los nombres de sus servicios, pero sus «Intelligence Brains» realmente resuelven problemas de gran alcance. Es una de las ofertas más excitantes e innovadoras de Alibaba, posible en parte por el entorno político y comercial en el que opera. Muestra hasta dónde pueden llegar las tecnologías de inteligencia artificial implementadas a gran escala.

Aunque los componentes de la tecnología están disponibles en Google, Microsoft y Amazon, se requiere un integrador de sistemas para diseñar, construir, probar y dar soporte a la solución final. Las ofertas de Alibaba son soluciones «llave en mano», apoyadas directamente por el proveedor.

Alibaba Cloud ET Brains están diseñados para actuar como plataformas inteligentes para resolver complejos problemas empresariales y sociales. Hay «Intelligence Brains» para industrias como smart city, la salud, la fabricación, la aviación, el medio ambiente y las finanzas. Cada cerebro es una solución compleja que merece ser explorada por separado, pero para tener una idea de lo que se ofrece, aquí presentamos dos: City Brain y Financial Brain.

  • City Brain, que se utiliza actualmente en Hangzhou, una ciudad del este de China con 21 millones de habitantes, gestiona el flujo de tráfico, el transporte público y la seguridad pública mediante la integración de eventos y alarmas de sensores situados en toda la ciudad. Si una alarma detecta un incendio, se envían ambulancias y equipos de bomberos, se calcula la ruta más rápida a través del tráfico y se secuencian los semáforos, reduciendo el tiempo de llegada hasta en un 49 por ciento.

En la versión 2.0, City Brain mejora los servicios de bomberos proporcionando información sobre la presión del agua, el número y la ubicación de las bocas de incendio en la zona, la ubicación de las tuberías y otras infraestructuras críticas.

City Brain también se utiliza para mejorar el transporte público examinando las señales de vídeo, Wi-Fi y de los operadores de telefonía y calculando el rendimiento óptimo para los pasajeros. Basándose en la información recogida, puede redirigir los transbordadores y autobuses, optimizar la distribución de los taxis y ajustar las frecuencias de los autobuses para minimizar los retrasos.

Suena como una visión futurista, pero es una oferta comercial de Alibaba Cloud.

  1. Finance Brain ofrece aplicaciones financieras listas para usar. La gestión de una empresa en el sector de los servicios financieros altamente regulados requiere muchos recursos, no sólo para superar los retos normativos, sino también para establecer y gestionar las herramientas informáticas necesarias.
    En los países en desarrollo, donde hay muchas personas que no tienen una cuenta bancaria, el crédito es una industria en crecimiento, siempre y cuando se sepa cómo modelar adecuadamente el riesgo. Pero dados los bajos márgenes, ¿cómo es posible ofrecer crédito y obtener beneficios? Finance Brain ofrece una solución.

La modelización del riesgo crediticio se ofrece como una solución más o menos lista para su uso, con modelos predefinidos basados en un conjunto de variables de uso común que se pueden gestionar fácilmente. Simplemente añada datos y modifique los modelos, con las herramientas disponibles, para obtener una oferta de crédito instantánea. No es la solución correcta para grandes inversiones, pero es perfecta para los microcréditos. Los modelos pueden implementarse como una API RESTful en el servicio PAI (Plataforma para la IA) de la EAS, de modo que terceros (como un gran almacén o un comerciante local) puedan integrarse con su plataforma de crédito, permitiendo un ecosistema de socios.

6. Seguridad a medida
Alibaba Cloud anunció recientemente la posibilidad de «traer su propia llave» para proporcionar protección de datos de extremo a extremo en reposo. Otros grandes proveedores de nubes han estado ofreciendo esta opción durante algún tiempo, pero con las tensiones comerciales entre China y los Estados Unidos en su punto más alto, esta medida proporciona una seguridad adicional a las empresas que están considerando la posibilidad de Alibaba. Aparte de la codificación post-cuantistica (en la que China parece tener una ventaja), los datos deberían estar seguros dondequiera que se encuentren en el ecosistema de Alibaba.

Crecimiento a escala mundial
Alibaba Cloud cuenta con una impresionante gama de ofertas, desarrolladas inicialmente para los mercados asiáticos, que hoy en día pueden competir con proveedores más establecidos. Para las empresas con operaciones comerciales en Asia, Alibaba Cloud es una opción obvia.

Pero incluso las empresas que no operan en los mercados asiáticos lo están considerando, tanto por su eficiencia en función de los costos como por el desarrollo continuo de tecnología de vanguardia (como el almacenamiento informático).

Entre los movimientos más recientes en la estrategia de expansión de la Nube de Alibaba en EMEA está el acuerdo de distribución con Arrow Electronics, un proveedor de componentes electrónicos y TI.

CWI.it – Redacción Cambio Digital On Line